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Qu’est-ce que LaTeX, et comment ça marche?

Contrairement aux traitements de texte courants tels que Microsoft Word ou LibreOffice Writer, LaTeX ne fournit pas lui-même de WYSIWYG (« What You See Is What You Get », c’est-à-dire « ce que vous voyez est ce que vous obtenez » ou « tel écran, tel écrit »). Avec LaTeX, on prend du texte simple et on l’enrichit avec des balises. Ce balisage indique à LaTeX la signification logique de certains éléments du texte, comme en HTML.

Par exemple dans un document HTML, l’élément <h2> indique une nouvelle section. En LaTeX, pour avoir le même résultat, on utiliserait la commande \section.

La chaîne de traitement LaTeX

Comme les fichiers LaTeX ne sont pas le document lui-même mais plutôt des instructions disant ce que doit être chaque partie du document, vous ne donnez normalement pas à vos lecteurs votre fichier LaTeX lui-même. Au lieu de cela, après avoir écrit votre fichier source LaTeX, vous lancez LaTeX sur le fichier (en utilisant par exemple un programme appelé pdflatex) pour produire un fichier PDF. C’est ce PDF que vous allez fournir à vos lecteurs.

Ce processus porte différents noms : comme l’utilisation de LaTeX est un peu comme la programmation, on appelle souvent cela « compiler » votre document, le terme de « composition » serait sans doute plus exact.

Compilations multiples avec LaTeX

Pour les documents simples, on n’a besoin de compiler le fichier qu’une seule fois pour obtenir le PDF complet. Mais une fois que vous aurez commencé à ajouter des éléments plus complexes, comme des références croisées, des citations, des figures et des tables des matières, il vous faudra peut-être faire tourner LaTeX plusieurs fois sur votre document. Nous vous dirons quand ce sera le cas.

LaTeX ou pdfLaTeX ou…

Dans la prochaine leçon, nous allons voir que LaTeX n’est pas un programme unique. Pour simplifier les choses, nous allons nous concentrer sur un programme LaTeX particulier, pdfLaTeX, pour créer vos PDF. Plus tard dans le cours, nous jetterons un œil à d’autres programmes, et vous comprendez quand les utiliser.

Pour aller plus loin…
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